De Philadelphia Union heeft de 14-jarige Cavan Sullivan gecontracteerd voor het grootste contract van eigen bodem in de geschiedenis van de Major League Soccer, met een overeenkomst om het fenomeen na zijn 18e over te plaatsen naar Manchester City voetbalshirt in de Engelse Premier League.

Philadelphia had geen toestemming om details over de ingebouwde transfer naar Man City te bespreken, maar Sullivan bevestigde aan ESPN dat de betrokkenheid van Man City bijdroeg aan zijn beslissing om bij zijn thuisclub te tekenen. Zijn oudere broer Quinn (20) is al sinds 2021 speler van het eerste elftal.

"Ik heb mijn carrière altijd hier willen beginnen, want dit is mijn thuis en ik heb altijd aan de zijlijn gestaan bij wedstrijden van Quinn en ik ben in en rond de club geweest toen mijn oom hier werkte", vertelde Sullivan aan ESPN. "Dus ik ben altijd geïnspireerd geweest om voor deze cultuur te spelen en deze fans zijn speciaal.

"Maar ik denk ook dat de samenwerking tussen de Union en de City Group -- ik denk dat dat het voor mij heeft gedaan. Ik kijk altijd naar Man City. Dat is het dreamteam van elk kind. Dat [Philadelphia en Man City] samenkwamen en het eens werden over iets -- ik zat met mijn familie en mijn zaakwaarnemers en we besloten dat dit het beste plan was."

Financiële details werden niet bekendgemaakt.

Sullivan is de op vier na jongste speler in de geschiedenis van de competitie die een contract tekent voor het eerste team. Als hij voor 29 juli uitkomt voor de Union -- wat de verwachting is -- zou hij het voormalige wonderkind Freddy Adu overtreffen als jongste speler die in MLS is uitgekomen.

"Ik denk dat het cool zou zijn om mijn eerste record te hebben, maar het maakt me niet echt uit of ik het versla of niet," zei Sullivan over Adu's record. "Ik bedoel, iedereen maakt zijn eigen reis. Het gaat er niet echt om waar je begint, het gaat erom waar je eindigt."

Of Sullivan voor 29 juli zal debuteren, vertelde Union-coach Jim Curtin aan ESPN: "Als hij gezond is, doet hij het."

Sinds Adu uitdoofde en zijn carrière veranderde in een waarschuwend verhaal van oneerlijke verwachtingen en niet ingeloste hype, is er een collectieve verleiding in de Verenigde Staten om ineen te krimpen en hem te vergelijken met anderen die sindsdien zijn gekomen. Door op zo'n jonge leeftijd te tekenen, wisten Cavan Sullivan -- en zijn familie en de club -- dat ze op dezelfde manier buitensporige verwachtingen zouden wekken.

Door bij de Union te tekenen, thuis te blijven bij zijn ouders en met zijn oudere broer te spelen, hoopt men dat het verblijf in een vertrouwde, comfortabele omgeving de overgang zal vergemakkelijken.

"Ik denk dat hij een behoorlijk volwassen kind is. Ik denk dat hij er wel wat van snapt", zegt Brendan Sullivan, de vader van Cavan. "Dat wil niet zeggen dat we niet denken dat er onderweg hobbels zullen zijn. Dat weten we zeker. En ik denk dat dat een van de redenen is waarom deze samenwerking tussen de Union en City Group zo belangrijk is, want hij heeft hier echt een vangnet.

"Jim Curtin is een integraal onderdeel van het feit dat deze deal tot stand is gekomen. Ik denk dat hij aan boord is en bereid is om Cavan de begeleiding te geven die hij nodig heeft om hem op niveau te krijgen."

De families Curtin en Sullivan hebben een lange gezamenlijke geschiedenis. Curtin speelde voor Cavan's opa, Larry Sullivan, als tiener en als student bij Villanova, waar Larry Sullivan van 1991 tot 2007 hoofdcoach was. Curtin is dus al van jongs af aan op de hoogte van de ontwikkeling van Cavan Sullivan.

"Ik kende Quinn en Cavan was de jongste zoon. Zoals het vaak gaat, probeert de jongste zijn oudere broers bij te houden -- hij heeft twee oudere tweelingbroers die ook goede spelers zijn," zei Curtin. "Dus je zag ze op verschillende sportvelden in de omgeving van Philadelphia Union shirt en de legende van Cavan groeide als het ware."

Toch was het onmogelijk geweest om deze opkomst te voorzien.

De grootvader van moederskant van Cavan Sullivan komt uit Duitsland en hij heeft al van jongs af aan een Duits paspoort. Toen Quinn als jonge tiener op proefreis ging met Europese clubs, mocht Cavan ook mee en toen begon de realistische mogelijkheid van een Europese overstap zich te vormen. Zo'n vier jaar geleden deden ze allebei een test bij Borussia Dortmund -- Quinn bij de U17's; Cavan bij de U13's of U14's -- en Cavan herinnert zich dat hij vanaf dat moment dacht dat hij zichzelf wel eens in Europa zou kunnen zien spelen.

Voor nu ligt de focus op doorbreken met de Union op een zinvolle manier.

"Ik denk dat het mijn doel is om binnen twee jaar een vaste speler te worden," zei hij. "En daarna hoop ik een starter te worden. Ik denk dat dat tussen de 16 en 18 jaar is. En als ik 18 ben, hoop ik op het niveau van het eerste elftal van Man City te komen."

Als Sullivan snel vooruitgang boekt, bestaat ook de mogelijkheid dat hij al vanaf zijn 16e naar Europa verhuist, maar in dat scenario zou hij niet in Engeland mogen spelen. City Football Group bezit clubs in Spanje (Girona), België (Lommel S.K.), Italië (Palermo) en Frankrijk (Troyes) die als potentiële ontwikkelingsstops kunnen dienen.

"Als de tijd rijp is, vertelt het spel de waarheid," zei Curtin. "Je kunt het voor de gek houden voor een wedstrijd of twee of een helft, maar in de loop van een seizoen, als Cavan een seizoen heeft waarin hij laat zien dat hij boven het niveau in MLS zit, zal hij verder gaan."

De beste positie van Sullivan moet nog worden bepaald, maar hij is een aanvaller die dynamisch is met de bal aan zijn voeten en met vertrouwen verdedigers aanpakt. Curtin zei dat hij als tweede spits of aanvaller kan fungeren en dat zijn veelzijdigheid een aanwinst zal zijn voor de Philadelphia Union kindershirt.

"Ik zou zeggen dat het grote woord 'spelverdeler' is," zei Sullivan. "Dat probeer ik elke wedstrijd en training te zijn. Ik denk dat ik goed ben met de dribbel. Mijn besluitvorming is vrij goed en mijn visie op het veld is een van mijn kwaliteiten."

Sullivan kwam twee keer in actie voor de Union II in MLS Next Pro en registreerde één assist in 58 minuten.

"Ik heb nog niet echt iets gedaan, ik heb nog niet eens mijn debuut gemaakt," zei Sullivan. "Dus er is nog veel ruimte voor verbetering, nog veel ontwikkeling te gaan. Maar ik ben zeker nog enthousiast over wat er komen gaat."